The sound of silence

The sound of silence

  • Anechoic chambers are rooms that are sealed from the outside world and designed to prevent any echo from reverberating inside
  • The automotive industry uses it to define the sounds made by a car and minimise noise
  • A vehicle has more than one thousand components that make noise, from the engine to the windscreen wipers
  • Acoustics have a direct impact on comfort and is a determining factor in the perception of quality

In Chile’s Atacama Desert, NASA carries out tests as it is comparable to the surface of Mars. In Ushuaia,Argentina, the only sounds you can hear are the flapping of penguins’ wings and the ice sheets cracking. They could be the most silent places on the planet, but not quite. The most quiet are anechoic chambers, a curious and descriptive name for a facility where acoustic conditions close to absolute silence are reproduced.

The SEAT Technical Centre in Martorell has one of these chambers, specifically designed to measure the sounds and noises made by a car with the utmost precision and without any interference. This is how it works.

 

The temple of silence. It is designed with a system called “Box in box”, and as the name indicates, it features several layers of concrete and steel that isolate it from the exterior. The inside has cladding material that absorbs 95% of sound waves to prevent echoes and reverberations. In some of these temples of silence people can sometimes hear the blood flowing through their veins or the air circulating in their lungs.

 

One car, more than one thousand sounds. From the engine or the turning wheels to the door closing, the ventilation system and when a seat reclines. The list of noises made by a car is endless, and they are all analysed in the chamber. “On one hand, we measure the level of unpleasantness of the noises and check that they are reduced to a minimum; and on the other, we make sure that the noises we do want to hear, the ones that refer to the operation of the vehicle, are perfectly defined. Finally, we work on making them harmonious”, explains Ignacio Zabala, Head of the Acoustics department at SEAT. 

Engineers and technicians pay close attention to the engine and the exhaust system, as they give a car its voice. Many of the sounds made by a car convey information, such as the unmistakeable clicking of the turn signal indicators, which let us know without checking that they are blinking. But not only do the engine and exhaust noises inform us of when to shift gears or the speed of acceleration, they also give an insight into the character of a model. “We all know what the roar of a sporty engine sounds like, and that’s why we verify that it conveys what we want it to in the anechoic chamber” says Ignacio. 

 

What does the cold sound like? Inside the room, specialists perform recordings with different highly sensitive microphones. One is binaural and features a torso with ear-level microphones to obtain representative recordings of what occupants hear. They place it in different positions to verify that each sound analysed is heard as it should be from any angle. But they also recreate different conditions, such as temperature, because as Ignacio points out, “a windscreen wiper does not sound the same when it’s hot outside as when the temperature is below zero; the engine when it has just been turned on as when it has been running; or the wheels on different surfaces.”

 

Hertz, decibels and psychoacoustics. Engineers and technicians in SEAT’s Acoustics department have several analysis tools at their disposal. The most basic include volume or spectral distribution, to other more technical parameters such as the field of psychoacoustics, or the subjective perception of sound. “For example, a slight tinkling might make us more nervous and be more unpleasant than a strident sound”, says Ignacio. One of the most important measurements of psychoacoustics is articulation, which measures the ability of two people maintaining a conversation in a specific setting.

 

An orchestra on wheels. “It’s no use having a car that is fully insulated from the exterior if the ventilation system sounds too loud. That’s why it’s important to reduce noise and define sounds to achieve a harmonious balance among them” explains Ignacio. He goes on to say that the goal is that the vehicle occupants feel as comfortable as possible, because acoustics “have a direct impact on comfort and are determining factors in the perception of vehicle quality.”

 

A ranking of silence

 

  1. Anechoic chamber. The Guinness record has been held by the one owned by Microsoft in Washington since 2015, where sound measures -20.16 decibels. The sound made by air molecules bumping off each other measures -24 decibels.
  2. Atacama Desert, Chile. The most arid non-polar desert on Earth.
  3. Ushuaia, Argentina. The southernmost city in the world.
  4. Anza-Borrego Desert State Park, USA. A rocky ecosystem that produces stony silence.
  5. The Troll’s Road, Norway. The world’s most sinuous road also stands out for leading to an absolutely quiet place.
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Dirk Steyvers PR & Content Manager SEAT & CUPRA, s.a. D'Ieteren n.v.
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SEAT

SEAT est la seule entreprise qui conçoit, met au point, construit et commercialise des voitures en Espagne. Membre du Groupe Volkswagen, la multinationale a son siège social à Martorell (Barcelone), exporte 80 % de ses véhicules et est présente dans 80 pays sur les 5 continents. En 2019, SEAT a vendu 574 100 véhicules, soit le chiffre le plus élevé en 69 ans d’existence.

Le Groupe SEAT emploie plus de 15 000 professionnels et compte trois sites de production (Barcelone, El Prat de Llobregat et Martorell), où elle construit les très populaires Ibiza, Arona et Leon. En outre, l’entreprise fabrique l’Ateca en République tchèque, le Tarraco en Allemagne, l’Alhambra au Portugal et la Mii electric, le premier véhicule 100 % électrique de la marque, en Slovaquie.

La multinationale dispose d’un centre technique, qui fonctionne comme un centre de connaissances. Il regroupe 1 000 ingénieurs, qui sont en charge de l’innovation pour le plus grand investisseur industriel en R&D d’Espagne. SEAT propose déjà la technologie de connectivité la plus récente dans sa gamme de voitures et s’est engagée à poursuivre un processus de numérisation global afin de promouvoir la mobilité du futur.


D'Ieteren s.a. 

Fondé en 1805, le groupe D’Ieteren vise, à travers plusieurs générations familiales, la croissance et la création de valeur en poursuivant une stratégie à long terme pour ses activités et en soutenant leur développement en tant que leader de leur secteur ou dans leurs géographies. Le groupe possède actuellement les activités suivantes :

  • D'Ieteren Auto distribue en Belgique les véhicules de marques Volkswagen, Audi, SEAT, Škoda, Bentley, Lamborghini, Bugatti, Porsche et Yamaha. La société a une part de marché d’environ 22 % et 1,2 million de véhicules en circulation. Le modèle économique de D'Ieteren Auto est en train d'évoluer pour offrir des solutions de mobilité plus fluides, plus accessibles et plus durables afin d'améliorer la vie des citoyens au quotidien. Le chiffre d’affaires et le résultat opérationnel ont atteint respectivement 3,6 milliards d’euros et 119,0 millions d’euros en 2019.
  • Belron (54,85% des droits de vote) a un objectif clair : « faire la différence en s’impliquant avec un soin réel dans la résolution des problèmes des clients ». Leader mondial dans le domaine de la réparation et du remplacement de vitrage de véhicules, Belron opère dans 39 pays par l'intermédiaire d'entreprises détenues à 100 % et de franchises, avec des marques numéro un sur le marché – notamment Carglass®, Safelite® et Autoglass®. De plus, l'entreprise gère les demandes d’indemnisation concernant les vitres de véhicules et autres pour le compte des assureurs. Le chiffre d’affaires et le résultat opérationnel ajusté ont atteint respectivement 4,2 milliards d’euros et 400,5 millions d’euros en 2019.
  • Moleskine (détenu à 100%) est une marque aspirationnelle invitant à l’exploration et l’expression d’un style de vie, qui regroupe toute une famille d'objets iconiques tels que le légendaire carnet Moleskine et des accessoires d’écriture, de voyage et de lecture, à travers une stratégie de distribution multicanal dans plus de 100 pays. Le chiffre d’affaires et le résultat opérationnel ajusté ont atteint respectivement 163,9 millions d’euros et 18,6 millions d’euros en 2019.
  • D’Ieteren Immo gère les intérêts immobiliers du groupe D’Ieteren en Belgique. Elle possède et gère quelque 30 biens immobiliers qui ont généré des revenus locatifs nets de 19,7 millions d’euros en 2019. Elle est également chargée de projets d'investissement et d'étudier la possibilité de rénover certains sites. 

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